El guayacán real ha sido conocido mundialmente como lignum vitae. Se presenta acá una situación muy particular: por lignum vitae, y, de igual manera, por guayacán real, se denomina en forma indistinta a lo que vienen siendo en realidad dos especies forestales distintas: el guaiacum sanctum, y, el guaiacum officinale; dos especies hermanas, pertenecientes a la misma familia: Zygophyllaceae, compartiendo un mismo nombre popular y comercial.

Las similitudes entre ambas especies son tan grandes que, para efecto de su aprovechamiento, en la práctica raramente se ha hecho distinción entre ellas, a pesar de que es posible diferenciar ambas especies a partir de ciertas características en su follaje y en su corteza, y, ya más en detalle: en su madera.

Con base en la información de distintos organismos regionales:

Sur del Estado de la Florida, EEUU

El guaiacum sanctum está presente en:

  • a) El sur de la Florida

Particularmente en los cayos, donde incluso existe uno que lleva por nombre Lignum Vitae Key, debido a la gran cantidad de guayacanes reales que tuvo este cayo en el pasado. Expertos estiman que los guayacanes reales más viejos en este cayo tienen una edad que excede los 1.000 años.

Anecdóticamente, antes de que los ingleses llamaran al cayo con este nombre, lo cual se dio a partir de 1763, los españoles le habían asignado previamente el nombre de Isla de la Leña (¡sin comentarios!!!…), tal como se informa se dejó consignado en un mapa español del año 1760. En la actualidad, todo el cayo es un parque botánico estatal.

Vista del cayo y de su muelle de entrada

Entrada al parque estatal botánico Lignum Vitae Key “Cayo Guayacán Real”

El guardaparques mostrando muy orgulloso uno de los guayacanes reales del parque

guardaparques
  • b) México

México cuenta con presencia de guayacanes reales tanto cerca de la costa Caribe (la Península de Yucatán), como cerca de su costa Pacífica sur.

Por el lado del Caribe: en los Estados de Quintana Roo, Yucatán, y, Campeche. Por el lado de la costa del Pacífico, en los Estados de Chiapas y Oaxaca.

En el Estado de Campeche se reporta el remanente más grande de guayacanes reales (guaiacum sanctum) que existe.

  • c) Centroamérica

Guatemala (sobre todo en el Valle del Río Motagua, en los Departamentos de El Progreso y Zacapa), Honduras, El Salvador, Nicaragua y Costa Rica (en la provincia de Guanacaste, en el sector nor-oeste del país, que a su vez se considera la frontera sur del guaiacum sanctum en Centroamérica).

En general, la presencia del guayacán real en Centroamérica se localiza en el Bosque Tropical Seco, en la zona costera del Pacífico, en terrenos de baja altitud.

  • d) Las islas del Caribe

Las Bahamas, Cuba, Haití y República Dominicana, Turks & Caicos, y Trinidad y Tobago

A su vez, se reporta que el guaiacum officinale está presente en Panamá, las zonas caribeñas de Colombia y Venezuela; y, las islas del Caribe.

Región oriental de México

Región Centroamericana

Región de las Antillas Mayores

Región de las Antillas Mayores

Como puede verse, en territorio americano continental, están presentes o la una, o la otra (la predominante es el guaiacum sanctum ya que abarca un territorio mucho más extenso, y, donde se reportan las poblaciones remanentes más grandes).

Ambas especies, el sanctum y el officinale, conviven en las islas del Caribe, por lo que las referencias al lignum vitae en esta región no permiten determinar con certeza si se están refiriendo al guaiacum sanctum o al guaiacum officinale. En la isla de Cuba se reporta que el guayacán real aún es abundante, siendo que ambas especies están presentes.

Y, a pesar de que históricamente han sido el guaiacum sanctum y el guaiacum officinale las dos especies de la familia que han sido intensamente comercializadas y aprovechadas, el lignum vitae, o guayacán real, incluye también otros miembros de la familia menos conocidos y aprovechados, tales como el guaiacum coulteri, tan similar al guaiacum sanctum que los expertos afirman que, una vez aserrada la madera, es casi imposible determinar a cuál de las dos especies pertenece. El guaiacum coulteri está presente en el Bosque Tropical Seco Mexicano (la costa pacífica mexicana). Existe también el guaiacum guatemalense, que los expertos consideran un híbrido entre en sanctum y el coulteri